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64亿公里,人类史上最远,新视野号飞掠“终极远境”

终极远境   NASA 宣布无人探测器 New Horizons(新视野号)2019年元旦再创新纪录。耗时3年成功飞掠距地球64亿公里远的小行星“Ultima Thule”(终极远境),并回传信息报平安,创下人类史上“无人探测器”探测距离地球最遥远、最古老星体的纪录。
  New Horizons 在美东时间元旦凌晨12时33分,以每秒14公里(每小时约5万公里)的高速,飞掠位于太阳系边缘的 Kuiper Belt 外层、正式名称为“2014 MU69”的“终极远境”小行星,飞掠时距离“终极远境”仅3500公里。
  飞掠时 New Horizons 的仪器只有短短2秒钟时间来搜集数据,它的无线电信号花了10个多小时,穿越64亿公里的距离后,于美东时间1日上午10时30分抵达。
终极远境   “终极远境”是在2014年6月26日,由哈伯太空望远镜发现,不过目前科学家仍无法确定“终极远境”的确切形貌,只知道最长大约是32公里。
  可能与其他Kuiper Belt的星体一样,由许多冰块、尘土以及较大的岩石碎片组成,也可能是互相紧密环绕的两个星体,估计是46亿年前太阳系初成时所遗留下来残骸。
  New Horizons 在飞掠“终极远境”时,打开配备的7种科学探测仪器,搜集“终极远境”的彩色相片、电波、紫外线、太阳风、离子、宇宙尘等各项数据。
  虽然首批传回来的实拍画面相当模糊,但之后它将陆续传回高分辨率图像,最后一笔数据预计9月才会抵达地球。
终极远境   “终极远境”画面,尽管画质粗糙,但依稀可见它的形状犹如花生模样,长约32公里-上图
  科学家期待“终极远境”的寒冷状态,能保存太阳系初期的重要信息,提供更多行星起源的答案。
  New Horizons 在2006年升空,2015年完成飞掠冥王星的主要任务,传回史上最清晰的冥王星图像后,NASA 决定继续朝“终极远境”飞去。
  但相较探测冥王星,飞掠“终极远境”更困难、风险也更高,因为“终极远境”大小只有冥王星的1%,距离地球也更遥远,加上以时速约5万公里的高速飞行,碰上米粒大的物体撞击,就能立即摧毁探测器。
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